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¿Cómo podemos saber a qué distancia están las estrellas?

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Aunque el nombre puede inducir a pensar que es una medida de tiempo, el año luz es una medida de distancia de gran utilidad para determinar cuán lejos se encuentran los distintos cuerpos estelares del Universo.

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La velocidad de la luz es la velocidad máxima que se puede alcanzar en el Universo, y se maneja como un valor constante, correspondiente a 299.792.458 metros por segundo, que normalmente se suele aproximar a 300.000 [km/s]. La velocidad de la luz es también la rapidez de propagación de la gravedad según la Teoría General de la Relatividad. Para designarla se utiliza la letra c. how fast does prednisone work for sinus infection

Un año-luz es una medida de distancia y no de tiempo, como podría pensarse, y corresponde a la distancia que recorre la luz (o cualquier otra radiación electromagnética) en el vacío durante un año. Es una distancia de 9.460.800.000.000 km, o 9,46 x 1012 km. Esta magnitud la podemos comparar con otras unidades utilizadas en astronomía como la Unidad Astronómica (UA) o los parsecs.

La Unidad Astronómica suele usarse para medir distancias dentro del Sistema Solar, y corresponde a la distancia promedio entre la Tierra y el Sol, es decir, 149.597.870 [km]. Un año luz equivale aproximadamente a 63.240 UA. La distancia del Sol a la Tierra es de 150 millones de [km], igual a 8 minutos-luz y medio, es decir, la luz que recibimos del Sol en este instante salió de él hace 8 minutos y medio.

Un parsec es una unidad usada por los astrónomos profesionales para medir distancias mayores y corresponde aproximadamente a 3,26 años-luz o 206.265 UA. La estrella más cercana (Próxima Centauri) se encuentra a una distancia aproximada de 1,3 parsec, o 4,26 años luz. Una nave espacial viajando a la velocidad de un avión comercial, unos 900 [km/h], tardaría más de 5 millones de años en llegar a esa estrella.

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