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Neptuno

planetas

Poco se sabía de Neptuno hasta que la sonda Voyager 2 lo alcanzó en 1989. Con la información obtenida se pudo demostrar la existencia de un sistema de anillos y el descubrimiento de 6 de sus 13 lunas.

 

Neptuno Neptuno muestra algunas de sus lunas y el sistema de anillos que lo rodea.

Neptuno es el cuarto de los planetas mayores del Sistema Solar y es el octavo en orden desde el Sol (excepto en el período cuando la órbita excéntrica de Plutón hace que éste se encuentre más cerca del Sol que Neptuno).

La historia del descubrimiento de Neptuno es muy interesante. Fue descubierto por Johann G. Galle en el observatorio de Berlín el 23 de septiembre de 1846, quien seguía las predicciones realizadas de manera independiente por los matemáticos John Adams en Inglaterra y Urbain Le Verrier en Francia. Estas predicciones se basaban en las diferencias entre la órbita observada y la órbita predicha de Urano, lo que se atribuía a perturbaciones gravitacionales ocasionadas por un planeta desconocido. Este planeta desconocido era Neptuno.

No es posible ver Neptuno desde la Tierra a simple vista, y al utilizar telescopios, se observa como un disco ligeramente azulado. Este color se debe a la presencia de metano en la parte superior de su atmósfera.

Posee un diámetro de 49.528 [km], que es casi cuatro veces el diámetro de la Tierra. Tiene un pequeño núcleo rocoso rodeado por un manto de hielo de agua, metano y amoníaco congelado. La atmósfera está formada principalmente de hidrógeno molecular, un 20% de helio y pequeñas cantidades de metano. Los vientos de su atmósfera pueden alcanzar los 2.000 [km/h], más rápidos que los de los demás planetas.

La atmósfera superior de Neptuno tiene dos capas principales de nubes. La más alta está compuesta de cristales de hielo de metano, la cual yace sobre una capa inferior de nubes opacas que puede contener amoníaco líquido o sulfuro de hidrógeno. También, a grandes altitudes, existe una neblina de hidrocarburos producida por la acción de los rayos solares sobre el metano.

La característica más notable encontrada por el Voyager 2 en 1989 es la denominada Gran Mancha Oscura que se ubica al sur de su ecuador y rota en sentido contrario a las manecillas del reloj en un período de alrededor de 16 días. Por encima de la Gran Mancha y de otras menores, existen formaciones de nubes brillantes. El rango de temperatura del planeta va desde los -220 [°C] en las nubes superiores a los 6.700 [°C] en su núcleo.

Al igual que Saturno, Neptuno posee un sistema de anillos formado por partículas de hielo cubiertas de silicato o material basado en carbono. Estos anillos fueron descubiertos por el Voyager 2, aunque antes de su sobrevuelo ya se sospechaba de su existencia.

Se le conocen 13 lunas, seis de las cuales fueron descubiertas por el Voyager 2. La más grande, Tritón, tiene 2.700 [km] de diámetro y posee una delgada atmósfera compuesta principalmente de nitrógeno. La baja temperatura de la superficie de Tritón, -236 [°C], indica que el nitrógeno se encuentra en estado sólido y cubre su superficie en forma de nieve. Es la temperatura más baja detectada en la superficie de los objetos que forman parte del Sistema Solar.

 

 

Algunos datos de Neptuno

   

Distancia máxima al Sol (millones de km)

4.537

 

Distancia mínima al Sol (millones de km)

4.456

 

Masa

1,02 x 1026 [kg]

17,2 veces la de la Tierra

Volumen respecto a la Tierra

57

 

Gravedad en su superficie respecto a la Tierra

1,2

 

Temperatura en su superficie

-220 [°C]

 

Diámetro ecuatorial

50.538 [km]

3,9 veces el de la Tierra

Período de rotación

16 [h] y 7 [min]

 

Inclinación axial

28,8°

 

Velocidad orbital promedio

5,4 [km/s]

 

Período orbital

164,79 [años]